Οι πρώτες Leica

Το 1913 ο Oskar Barnack επικεφαλής μηχανικός στην εταιρεία οπτικών συστημάτων Leitz στη Γερμανία, αποφάσισε να σχεδιάσει μια φωτογραφική μηχανή, αλλά μια μηχανή αλλιώτικη από τις άλλες. Ο ίδιος ήταν παθιασμένος φωτογράφος και ορειβάτης αλλά επειδή υπέφερε από άσθμα, του ήταν δύσκολο να κουβαλάει στις εξορμήσεις στα βουνά τον βαρύ φωτογραφικό εξοπλισμό που ήταν απαραίτητος εκείνη την εποχή για κάποιον που ήθελε ποιοτικές φωτογραφίες. Έτσι το ζητούμενο ήταν μια μικρή σε μέγεθος και ελαφριά φωτογραφική μηχανή με μικρό μέγεθος φιλμ που θα στηρίζεται στους εξαιρετικούς φακούς για να μπορεί να παράγει αρνητικά που να μπορούν να δώσουν ποιοτικές εκτυπώσεις στον σκοτεινό θάλαμο.

leica

Το πρωτότυπο της Leica που σχεδίασε ο Oskar Barnack (Ur Leica)

Σχεδιάζοντας μια φωτογραφική μηχανή για δραστηριότητες στη φύση ο Barnack το 1914 παρουσίασε στο αφεντικό του τον Ernst Leitz, την πρώτη Leica (από τα αρχικά Lei από το Leitz και ca από το camera). H μηχανή έπαιρνε καρούλια γεμισμένα με κινηματογραφικό φιλμ 35mm και δημιουργούσε αρνητικά 24mmX36mm. Μέγεθος φιλμ αλλά και μηχανή έγιναν τα πρότυπα για την φωτογραφία αλλά και για τις φωτογραφικές μηχανές τα χρόνια που ακολούθησαν.

leica

Η Leica 0 που κατασκευάστηκε σε 31 κομμάτια  για δοκιμές

Ο 1ος παγκόσμιος πόλεμος δεν επέτρεψε την άμεση εφαρμογή των σχεδίων. Μόλις το 1923 μετά από αρκετές βελτιώσεις στην μηχανή και στους φακούς φτιάχτηκαν 31 πρωτότυπα και δόθηκαν σε φωτογράφους να τις δοκιμάσουν σε πραγματικές συνθήκες. Παρόλο που τα σχόλια που πήρε η μηχανή δεν ήταν όλα θετικά με μια τολμηρή επιχειρηματική κίνηση ο Leitz, αποφάσισε με κάποιες ακόμη βελτιώσεις να δώσει εντολή το 1924 να κατασκευαστούν 1000 μηχανές.

leica

Η πρώτη Leica (Ι) που βγήκε στην αγορά

Η μηχανή παρουσιάστηκε στην ανοιξιάτικη εμπορική έκθεση στη Λειψία (Leipzig) της Γερμανίας το 1925 και η επιτυχία της ήταν άμεση. Η Leitz συνέχισε να εξελίσσει την μηχανή, αλλά και τους φακούς που αυτοί είναι που κυρίως δημιούργησαν τον μύθο της Leica. Οι φακοί αλλά μαζί και οι σπουδαίοι φωτογράφοι που το έργο τους είναι συνδεμένο με μια Leica.  Ανάμεσα τους μερικά από τα σπουδαιότερα ονόματα της φωτογραφίας του 20ου αιώνα με πρώτο τον πατριάρχη της φωτογραφίας δρόμου Henri Cartier-Bresson αλλά και τους  Elliott Erwitt, Robert Frank, Bruce Gilden, Bruce Davidson, Inge Morath, Martine Franck, Sebastião Salgado, Alex Webb, Joel Meyerowitz, Garry Winogrand, Mark Cohen, Ralph Gibson, ακόμη και τον πολεμικό φωτορεπόρτερ Larry Burrows.

leica

Η πρώτη Leica του Henri Cartier-Bresson